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古生物學家稱恐龍至今還在天上飛

生活時報2月27日報道:前不久,美國古生物學家羅伯特•巴克在一所大學裡舉行講座時,發出了一個驚人之語:恐龍,並不是像我們所想像的那樣,現在它們還在天空飛翔!此語一出,舉座震驚。

其實,這是20世紀70年代古生物學界爆發的那場論戰的延續。當然也是羅伯特•巴克畢生研究的最終成果。

恐龍是什麼樣的動物

國際古生物學界在20世紀後半葉,圍繞著恐龍是不是熱血動物、恐龍是否已滅絕展開了一場論戰,認為恐龍不是變溫的冷血動物而是恆溫的熱血動物。這一學說的提出,改變了古脊椎動物學上的許多陳舊提法。有研究者認為恐龍並未滅絕,鳥類就是恐龍的後裔,由此提出鳥與恐龍在分類學上應列為同一個綱。此外,對恐龍的生態及生活習性也提出了新的看法。難怪有人說,熱血恐龍理論的出現,是古生物學上的一場革命。

其實,對恐龍化石的研究已經有160年左右的歷史。“恐龍”這一名稱最早是由英國的古生物學家歐文在1842年創建的。

人們把恐龍描繪成像蜥蜴那樣的動物,這種觀念為恐龍的滅亡提供了口實:在物種演變的競爭中,恐龍因其懶惰、遲鈍,總之因為它是低級動物而輸給了哺乳動物,於6500萬年前滅絕了。

這種觀點直到20世紀60年代,一直在人們的看法和科學家的見解中占支配地位。美國耶魯大學教授奧斯特羅姆在研究了一塊1964年出土的恐龍化石後向傳統學說發出了挑戰,他認為,恐龍非常善於捕殺獵物,因此,它必定是一種動作非常敏捷、非常活躍的食肉動物。

1969年他大膽地提出了看法,反對把恐龍看成是冷血和獃頭獃腦的爬行動物。作為學生的巴克,認為老師奧斯特羅姆言之有理,於是決定對恐龍的生活方式親自進行調研。

到底屬冷血還是溫血

巴克以分析恐龍標本為起點。恐龍的標本那時都做成像蜥蜴:前腳都向外張開,長著一個拖地的大尾巴。在他完成為期兩年的對恐龍解剖學研究時,他深信標本的這種姿態是完全不對的。他研究得出的結論是,恐龍跟大像一樣是哺乳動物,並能夠調整體溫,動作迅速。

這一觀點馬上就贏得了支持者,他們認為這也是一個最有希望和前途的想法。與此同時,巴黎大學的裡克萊通過另一種的途徑,幾乎與奧斯特羅姆同時獨立地作出了相同的結論。裡克萊在研究了多種典型的化石和現代動物骨骼的內部構造後,於1969年提出,從生理學上來看恐龍更近於哺乳類動物而非爬行類。

1968年獲得耶魯大學碩士學位的羅伯特•巴克對這種新的思想作了全面的探索,他進一步提出:“如果恐龍真是行動緩慢的一堆冷血的肉,那末它怎能在數百萬年中征服那些行動迅速的溫血動物呢?”由此,他挑起了一場關於恐龍是溫血動物還是冷血動物的大辯論。

積極尋找證據

盡管這場辯論引起了傳媒對恐龍見解的注意,但巴克的論點,就像他後來的許多工作一樣,沒有被他的同行們輕易地接受。事實上,他關於恐龍是溫血動物或吸熱動物的理論,使他成了少數派。但他不顧一些同行的反對,仍努力尋找能證實他論點的有力證據。

直到1984年,他發現了一塊支持他關於恐龍是溫血動物論點的化石。這塊化石顯示恐龍走動速度很快,它捕捉獵物時的速度可與今日的食肉動物相比,這種速度隻有能夠保持體溫不變的動物纔能達到。另外,恐龍有巨大的肋骨架,這就是說恐龍有巨大的心髒,這是快速新陳代謝的先決條件。這也是支持巴克關於恐龍是溫血動物之說的一個證據。

鳥類與恐龍有關繫嗎

巴克相信,恐龍不僅不習慣於海上生活,而且也沒有滅種。1975年,他在《美國科學》雜志上發表的一篇文章中大膽宣布:“有證明顯示恐龍從未滅絕,仍有一種族活著,這個種族我們稱之為鳥!”

盡管巴克提出的理論大的原則符合今日的科學思想,但在當時,他的同僚們並非都接受他的這些新理論。有些人認為他的理論還不夠嚴謹,結論過於簡單,否定過多,甚至覺得有些稀奇古怪。賓夕法尼亞大學的古生物學家戴爾•多德遜甚至認為巴克關於疾病蔓延是導致恐龍死亡的原因是荒唐的,他說,這種認識是“離開了知識山峰而陷入了猜測的深淵”。但另一些人則把巴克看作是一位傑出的思想家。他們認為,巴克提出的許多理論最初看來令人懷疑,但後來都被證實是完全正確的。

鳥類是否源於恐龍

1998年3月,美國古生物學家宣稱,他們發現了鳥類源於恐龍的證據––1995年在馬達加斯加島發現的鳥類化石具有恐龍特征。

對鳥類是否起源於恐龍,我國科學家近年來也進行了大量研究,提出了不同的看法。中科院古脊椎動物與古人類研究所董枝明研究員說,近年來,我國科學家在遼寧省西部地區發現了大量早期鳥類化石,包括孔子鳥、中華龍鳥、原始祖鳥、遼寧鳥等,為解決這一爭論帶來了“曙光”,但並沒有徹底解決問題,而是使鳥類的起源和進化變得更加復雜模糊起來。鳥類的真正祖先,應該到更為古老的地層中去尋找。

1999年6月,中科院古脊椎動物與古人類研究所的侯連海教授和周忠和博士,同國際著名鳥類學家一起在英國《自然》雜志上撰文,他們通過對新發現的一個孔子鳥類群––杜氏孔子鳥的研究證明:鳥類並非起源於恐龍。

與此觀點相反,我國青年學者徐星、汪筱林和吳肖春在近日出版的英國《自然》雜志上公布了他們的最新研究成果。他們認為,有證據表明鳥類很可能起源於一種形態上非常接近於馳龍的小型獸腳類恐龍。

恐龍是否還存在

長期以來,在大多數人的印像中,恐龍是在6500萬年前左右被一顆大隕星撞死的。但實際上,迄今為止,科學家們提出的關於恐龍滅絕原因的假想已不下十幾種,比較富於刺激性和戲劇性的隕星說不過是其中之一而已。

小行星撞擊論很快獲得了許多科學家的支持。1991年在墨西哥的尤卡坦發現了一個發生在久遠年代的隕星撞擊坑,這又進一步證實了這種觀念。但也有許多人對這種小行星撞擊論持懷疑態度,因為事實是:蛙類、鱷魚以及其他許多對氣溫很敏感的動物都頂住了白堊紀而生存下來了。這種理論無法解釋為什麼隻有恐龍死光了。

巴克認為,疾病是導致恐龍死亡的真正原因,但恐龍並未因此而滅絕。看來,人類要真正揭開恐龍的繫列之謎,還有待於科學家們利用更多的恐龍化石做出科學的結論。

(作者 文立 選稿 黃楊)
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