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美太空飛機研制計劃耗費12億美元終告流產

3月3日,美國媒體披露,曾經被美國宇航局(NASA)寄予厚望的太空飛機X-33計劃,在4年多的時間裡吞噬了近12億美元後,終於壽終正寢。然而,美國的太空爭霸企圖並未因此而動搖,一項更加野心勃勃的“SLI”計劃又悄然出臺。

“金娃娃”落戶馬丁

美國爭霸太空,NASA擔負著“開路架橋”的重任。1996年6月,NASA舉行了一次聲勢浩大的太空項目招標會。組織者介紹說,在經過了“挑戰者”號爆炸等悲劇事件之後,美國的航天飛機經受住了考驗,隨後進行的一繫列飛行和太空實驗都取得了圓滿成功。然而,由於航天飛機設計的局限性,NASA決定開發下一代太空飛機。

太空飛機是NASA的一個長遠設想,說得冠冕堂皇一點,它是將來人類太空旅遊的主要載具,但說白了,它是美國爭霸太空不可或缺的利器。然而,太空飛機的設計比航天飛機要復雜得多,因此,在正式決定上馬之前,NASA決定首先進行無人太空飛機的研制,如試驗成功,NASA將上馬代號為“冒險明星”的既可以載人又可以載貨的超級太空飛機。事實上,NASA早在一年前就把這一設想對外公布了,這次招標會的目的便是確定哪一家公司的設計方案中標。

招標會現場吸引了美國各大頂級航天技術公司,波音、麥道以及代表洛克希德-馬丁總公司出戰的馬丁太空繫統公司都派出精兵強將參與競標。因為他們知道,太空飛機項目是一個金娃娃,在無人太空飛機開發項目上搶得先機,也就在太空領域搶占了橋頭堡,今後將有賺不完的錢。最後,NASA宣布馬丁公司中標。

研制過程連連受挫

由於NASA在資金上給予大力支持,馬丁公司又人纔濟濟,所以該公司高層及其航天專家們從一開始就對這個項目信心十足。經過兩年的努力,公司向宇航局報告:將於1999年3月首次進行亞軌道飛行試驗。

然而,報告遞交給NASA不久,馬丁公司的科研人員即發現了一個重大安全隱患––無人太空飛機的航天減震引擎和氫燃料箱發現嚴重的設計問題。馬丁公司隻好硬著頭皮向NASA發出申請,希望把首次試驗的日期推遲到2000年。NASA同意把首次試驗的日期定在2000年6月前後。但誰知好景不長,1999年11月,馬丁公司在進行燃料填裝試驗時發生一次不大不小的事故,其中一個氫燃料箱遭到破壞。對這起事故原因的調查竟然持續了1個月之久,到1999年底,原因終於查明,使用輕質的合成材料以減少飛機的重量是成功研制太空飛機的關鍵,但燃料箱使用的輕質材料不符合要求,NASA和馬丁公司隻好達成新的協議,把首次試驗的時間再度推遲到2003年。

雖然一波三折,但外界還是認為無人太空飛機計劃不會有問題。然而,3月3日,美國媒體披露了一個驚人消息,NASA宣布太空飛機X-33計劃流產!

“錢”途不濟“金娃娃”

夭折NASA與馬丁公司達成2003年進行首次試驗的協議後,雙方的合作還算愉快,但是,X-33這個“金娃娃”隨著時間的流失開始褪色,最後成了一個吞噬金錢的黑洞。按照當初的協議,NASA應在5年的時間裡為X-33項目投入13億美元。但馬丁公司的研制工作接二連三出現意外,使NASA非常頭疼。就在這個時候,NASA又遭到致命一擊:市場調查部門最近完成的報告顯示,X-33的市場前景並不像原先預期得那樣美好,它很可能落入無人問津的境地!

X-33計劃從一開始就曾遭到美國輿論的廣泛批評。為了對公眾有個交代,NASA於去年向國會提交了“太空發射提案(SLI)”,並獲得國會通過,政府將為此在5年之內投資45億美元。在這份提案中,NASA列舉了幾大類很有發展前途的太空技術,包括助推繫統、太空軌道運輸以及太空生存技術,其中也包括X-33項目。但哪個項目能最後獲得政府投資,也還需要競標。

然而在第一輪的科研經費爭奪戰中,X-33和它的近親X-34––用巨型飛機在空中發射的飛機器––項目便雙雙敗下陣來。NASA權衡再三,認為其他的太空技術方案不僅都具有操作性,而且都比X-33和X-34“錢”途光明,NASA最終以“開支超出獲利”為由,做出了終止這兩個項目的決定。

據悉,迄今為止,NASA共在X-33項目上投資9.12億美元,在X-34項目上投資2.05億美元。馬丁公司依照合作協議,應向X-33項目投資2.12億美元,但實際投資了3.57億美元。

分析人士認為,如果馬丁公司自己不想放棄這個已花費了太多心血的項目的話,完全可以利用自己的科研經費把研究進行下去。但該公司發言人麥克科魯姆已經明確表示,該項目失去了政府的支持,也就沒有了繼續研究下去的基礎,公司隻能作出下馬的決定。但麥克科魯姆透露,洛克希德-馬丁公司畢竟是一家很有實力的公司,X-33風波不會影響該公司去競爭SLI上的其他項目。

(北京晨報 3月4日 楊教)
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