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搜狐叫板邮箱收费 是否慈善家?
2001年8月25日 10:15

虽说咱是个铁杆的网络免费精神的信奉者,可也驾不住商家和传媒铺天盖地地培养咱“成熟消费者”的心理,面对蜂拥而起的收费大潮,真令俺不由自主地产生大势已去的感觉。以前大摆免费大餐招揽人气的网站们“英雄气短”,纷纷露出了“兔子尾巴”。可就在用户们无可奈何当真以为“收费是互联网发展的大势所趋”时,不料半路跳出了一只“狐狸”,这只“狐狸”的尾巴旗帜般地高扬着,上书“将免费进行到底”几个大字。

搜狐来接盘了

2001年8月17日,搜狐公司在京召开搜狐闪电邮件隆重推出的新闻发布会,宣布正式推出全新免费电子邮件服务——“搜狐闪电邮件”,次日,搜狐网站在显要位置刊登了名为《搜狐闪电邮件全新出炉网民依旧安享免费大餐》的文章,声称提供免费电子邮件服务是不可或缺的基础服务,也是对其拥有的数以千万计的忠实网民的真正回馈。

在电子信箱收费服务炒得沸沸扬扬的时候,人们并没听到搜狐发出多大响动。如今,“狐狸”却要说话了,而且选择了一个天时、地利、人和兼备的时机。

在几大网站处心积虑地为免费向收费过渡铺平道路的时期,搜狐选在新浪召开规模宏大的新闻发布会推出其包括电子邮箱在内的收费服务项目后的第二天,同样召开新闻发布会,宣布推出其免费信箱服务,这种时间上的“巧合”让人一眼便能看出其目的——搜狐要叫板收费服务了。

网络业正面临着收费难、不收费也难的处境。不收费,烧钱进度缓不下来,对资本没个交待;收费,则有可能造成掏大把银子换来的“眼球”的流失,对怨声载道的用户没个交待。事实上,在找到卓有成效的赢利之路之前,仅靠邮箱收费这根“稻草”来止亏是救不了命的。通过已收费的网站的业绩来看,成效并不如预想的那么理想,这从一些率先收费的网站对交费用户数的讳莫如深的现象也能揣摩出点什么。一些网友的“收费是找死,不收费是等死”的调侃不无道理。

狐狸是如何权衡利弊做出“免费”的选择的呢?这个问题在入选了“全球百强大脑”的张朝阳的大脑里最清楚了。可这一决策赢得了网民叫好声倒是无疑的。在以前本属于稀疏平常事的免费邮箱,在这个时候推出就笼罩上了“大侠”、“义举”的光环了。想当初“眼球”属稀缺资源时,各大网站纷纷抛出免费信箱,网民还得挑三拣四,为招揽人气各大网站只能用足了功夫,从2M到5M再到20M、50M不断地扩容……可当风险投资成了稀缺资源,“眼球”就不再稀缺了,当初抢手的“眼球”成了一个巨大的包袱了,把免费邮箱的硬件、维护的投入算将下来,会发现人气越旺包袱越重。冒着风险去收费,也实属许多网站的无奈之举——只因驾不住“近来手头有点紧”,怎一个“愁”字了得。救亡图存就先从收费开始吧。

免费的旗帜不好扛,最需要的便是经济实力。新经济的曙光偏偏这时候仿佛在向搜狐招手,从搜狐公布的第二季度财务报告显示,毛利率已显著提高,搜狐明显地进入了上升通道。这恐怕是搜狐敢逆势飞扬高举免费大旗的实力表现吧。

免费网民是网站的无形资产,在争取风险投资时也算得上一块不轻的人气砝码,即使如有调查所说的国内网民的商业价值等于零,也并不能否定国内网民的潜力,挖掘网民的商业价值需要一个过程,这个过程的长短是谁也没法预测的。急于将免费网民的潜在价值去套现,其实就有些“割肉出局”的味道了。聪明的“狐狸”选择在这个时候抄底入场,这就意味着将能以低廉的费用,将别的网站不惜血本揽来的“眼球”资源轻松地变成自己手中的筹码。

锦上添花与雪中送炭

免费的电子信箱在其圈“眼球”的过程中功不可没,人气资源出一度成为网站圈钱的重要筹码,这一点想必在什么时候都是不会有多大改变的。低潮往往就是下一个高潮的前奏,如果网络经济短时间里能趋暖的话,风险资金再次大举入场,那时,为一个小小邮箱收费而流失了“眼球”资源的网站将会大掉“眼球”。

作为一个商业网站,搜狐当然也不是慈善家,搜狐更像是一只聪明的狐狸。在商言商,追求利润的最大化是企业的着眼点。只是“狐狸”对赢利的理解不仅仅局限于服务收费——以最小的投入进行了市场的推广何尝不是赢了大利了。而且,锦上添花不如雪中送炭,对不管如何忿忿不平却只有忍耐的网民来说,“狐狸”简直就是揭竿而起的“救世主”,赢得道义上的支持后,其忠实度就非同寻常招来的可比了。说是免费其实更是市场推广的一个手段,天下从来没有“免费的午餐”,只是“狐狸”的这顿“午餐”让网民吃得更心服口服。

说“狐狸”是在作秀或者是在故意搅局,都有可能,但因此而责备“狐狸”却是没有道理的。如果想已有的免费模式能被彻底扭转的话,那只有寄希望于垄断,可在四通八达的互联网上要达到垄断,那无异于痴人说梦。“狐狸”不跳出来,国外还有Hotmail、Yahoo!都拎着随时准备派送的“免费电子信箱”在虎视眈眈呢!国内又出了个搜狐,从行业里发出来的不同声音是比较有说服力的——天不绝免费。网站不要从起初只注重赢利“长远规划”的极端,急着转向了只看“眼前利益”的赢利这个极端了。国内的网络还处于普及阶段,网民的消费意识不是业界主观上说树立就树立的。

“好人”都让“狐狸”给做了,其他网站想喊冤又有谁愿听呢?对用户商业价值的理解不同,说是收费、免费之争,其实是经营理念之争,条条大路通赢利,赢利为何要盯着个与二千多万网民密切相关的电子邮箱不放呢?网络经济泡沫是网站自己弄出来的,怎么能怪一大堆哪里热闹往哪里瞅的“眼球”呢?摆脱炒作的浮躁和发烧后,也许该比较客观地重新认识“眼球资源”了,即不能唯“眼球”是图,也不能弃之若敝帚啊。

不按常规出牌的“狐狸”推倒了“多米诺骨牌”,免费电子邮箱终结的句号就划不圆。搜狐此举无疑是给沸沸扬扬的邮箱收费服务之争又浇上了一瓢油。这对好容易才开始由免费转向收费过渡的电子信箱服务该怎么继续下去提出了挑战——收费服务的前途不容乐观。

免费邮箱终结的进程该推延到何时?那些开始了收费的网站该如何处理如骨鲠在喉的那块“鸡胁”?这些都不是“狐狸”需要操心的,他需要操心的是那二千多万网民如果全都涌向他,能不能够消化得了?如果有一天不得不收费了,他除了背上背信弃义的指责外,还得背上伪善的罪名了。狐狸在小胜的同时,却埋伏下了长远的危机,这其实是一着险棋。虽然,“狐狸”因免费显得更很可爱了,但狐狸的尾巴长得了吗?恐怕是许多重享电子信箱免费服务的网民所担心的事了。

搜狐刊出的新闻里配有三位高层人士在发布会上的图片,几人者意气风发状,颇多喜庆之色。只是不知“狐狸”会不会是笑到最后的那一只?如果搜狐坚持赢利多样化、推行免费信箱的路走得通,那“狐狸”真是给网络业界上了一课。

 选稿:陈志娟 来源:赛迪网 作者:元明清 
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