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美国发现"恐龙木乃伊"[组图]
2007年12月4日 07:12
来源:国际在线 选稿:尤歆飞
   

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图片说明:这具恐龙木乃伊身上的皮肤组织清晰可见

  

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图片说明:借助于扫描仪,内部结构清晰可见

    恐龙到底长什么样,恐怕没有人能给出一个绝对正确的答案。因为我们所了解的恐龙多是科学家们根据恐龙化石推测出来的,这些恐龙的机体组织已经完全矿物化,得到的信息十
分有限。但英国和美国科学家们日前在美国的北达科他州发现了一具“恐龙木乃伊”,它保存了大部分外皮组织、肌肉、肌腱乃至消化系统内的食物。 科学家们为此惊呼,这项发现可称之为“古生物学上的圣杯”。

  内脏肌肉清晰可见

  研究人员称,以前的科学家们和电影制作人们可能弄错了恐龙的外貌和体形,它们看起来可能比科学家们想象的更加巨大和“漂亮”。尽管100多年前,科学家们就曾发现过恐龙“木乃伊”,但这具新发现的恐龙干尸依然给了科学家们巨大震撼,因为它不仅牙齿和骨骼完整,还保存着恐龙生前的完好软组织,包括皮肤、肌肉以及内脏器官。

  新发现的这只恐龙是鸭嘴龙,它们是恐龙家族最后生存者之一。它的尾部、前肢、后腿上的皮肤没有脱落或者塌陷,在先进扫描仪器帮助下,内部肌肉甚至肌腱都清晰可见,并完好无损;在三维技术支持下,研究人员甚至可以看清恐龙的内脏。

  科学家们发现,这头恐龙没有胸腔,暗示它在变成干尸之前,已经被食肉动物吃掉部分身体。恐龙要变成干尸,需要非常苛刻的条件:在它的死去之前,尸体四周必需积满了酸性沉积物,矿物质也要快速堆积,在机体腐坏之前保护好有机分子。

  皮肤上有条纹 时速30公里/小时

  尽管大多数书中都将恐龙描述成灰色或者绿色,但实际上这种生物至少可以看到条纹。与斑马条纹不同,而是与今天看到的貘相似,大腿和尾部均有。而这些鸭嘴龙的颜色更是十分奇特,可能是棕色的,身上有暗色和浅黑色条纹。它们可能生活在草木繁茂的地区,并且有着非凡的“伪装”能力,因为它们要时刻提防凶猛残暴的食肉暴龙的袭击。

  由于这头木乃伊恐龙保存如此完好,研究人员甚至重建了它的肌肉组织,并计算出它奔跑的速度。软组织扫描显示,鸭嘴龙尾跟部位有着巨大有力的肌肉,这可以推动恐龙加速,每小时可达30公里,几乎与一匹飞驰的骏马差不多。曼彻斯特大学古生物学家菲利普·曼宁说:“暴龙奔跑可能是为了捕获食物,而鸭嘴龙跑是为了保全生命。”

  鸭嘴龙体形巨大,头上有巨大头冠,以食草为主,大约13米长,生活在6700万年前。这种恐龙的尾椎部大约比以前想象中的恐龙大25%,如此之大的变化暗示,科学家们可能低估了许多恐龙的体形。椎骨扫描显示,大多数恐龙都有比以前推测更宽的椎骨,这暗示恐龙实际上要比传统估计的8米到10米更长一些。

  

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图片说明:英美科学家仔细检查这具木乃伊
  

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图片说明:根据木乃伊复原而成的“达科他”

  “古生物学上的圣杯”

  曼宁博士说:“仅仅是初步的研究就已经非常令人激动了,我敢说,我们现在看到的蛋白结构与以前恐龙身上看到的决不相同”。他们的工作得到了美国国家地理协会的资助,他们将这一发现比喻为“古生物学上的圣杯”,据说这头恐龙有4000公斤,绰号“达科他”,是近年来恐龙研究中最重要的发现之一。

  曼宁博士称:“这头恐龙木乃伊使其它恐龙化石看起来毫无意义,因为我们从其身上得到的数据是如此的完整,从未发现软组织结构能够如此地保存下来”。 “达科他”的遗体已经被运往美国黑丘研究所,并在那里保存。曼宁博士说,这一发现将对考古学产生巨大影响,改变我们对恐龙外貌和移动方式的理解。

  尽管所有DNA已经退化,像《侏罗纪公园》中复活的尝试已不可能,但它的蛋白质和其它分子却依然保留完好。这些物质可以让科学家们得到恐龙家族新的详细资料,研究恐龙的近亲如何成为鸟类。研究人员曾从一头6800万年前的暴龙体内分离出一个蛋白质,它类似于21世纪的鸡蛋白。如果类似的蛋白也在鸭嘴龙身上发现,那么它将大大加强恐龙与鸟类的联系。

  全球仅四具恐龙干尸

  “达科他”的出土震惊了学术界,有科学家甚至将其重要性与罗塞塔之石相提并论。于1799年发现的罗塞塔之石帮助人类学家破译古埃及的象形文字,而“达科他”则可能有助于古生物学家了解灭绝已久的恐龙的生理结构。

  “达科他”并不是发掘的第一具恐龙“木乃伊”,原先曾发现过类似的3具恐龙干尸。其中两具是在20世纪初由著名化石搜寻者查利兹·斯特恩贝格发现的,但是在保存和完整的程度上明显不如“达科他”。另外一具是美国北达科他州的古生物学家丹·史蒂夫于2000年夏天的一次考古探险中在蒙大拿发现的。

  现在科学家动用了更多更先进的研究设备,因此不排除这样的可能,我们很快就能亲眼目睹曾在6500万年前称霸地球的恐龙真实可靠的复制品。

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